Descriptions

La familles des Orchidacées est une très grande famille de plantes monocotylédones qui comprend plus de 17 000 espèces réparties en 850 genres.

Ce sont des plantes herbacées dont la famille est largement répandue mais dont on rencontre cependant le maximum d'espèces en régions tropicales.

La classification phylogénétique situe aujourd'hui cette famille dans l'ordre des Asparagales.

Description

Le nom Orchidée vient du grec orchis qui signifie testicule en référence à la forme des pseudobulbes de certaines orchidées terrestres des régions tempérées.
Le nombre d'espèces botaniques dans cette famille est estimé entre 18 000 et 30 000 suivant les auteurs (sans compter les quelques 60 000 hybrides horticoles créés depuis la mise au point de méthodes de culture efficaces).
Quoiqu’il en soit, ces chiffres en font une des plus importantes familles de plantes à fleurs, ayant pratiquement colonisé tous les milieux (mis à part les déserts).

La croissance des orchidées est soit sympodiale (rhizome émettant des pousses dans plusieurs directions), soit monopodiale (une seule pousse).

Beaucoup d'orchidées tropicales sont épiphytes, adaptées à l'ombre règnant dans la forêt tropicale.
Elles présentent des tiges épaissies à leur base en pseudobulbes avec des racines présentant souvent un vélamen (voile de radicelles capable de capter l'humidité atmosphérique).

Epiphytes ou terrestres, les orchidées sont adaptées à des milieux difficiles, que bien souvent la symbiose avec des champignons permet d'exploiter. Cette spécificité leur permet de coloniser des milieux relativement peu occupés par d'autres espèces. Plantes à pollinisation entomophile, une grande partie d'entre elles montrent des relations de dépendance étroite avec des insectes pollinisateurs spécifiques allant jusqu'à des stratégies de leurres visuels, olfactifs et sexuels.

Ces relations spécialisées en font des espèces particulièrement menacées en cas de perturbations brutales de leurs conditions environnementales.

Un peu d’histoire

Cette famille est aussi particulièrement intéressante car elle semble être l'une des plus récentes sur l'échelle de l'évolution.
L'étude de la morphologie particulière des fleurs d'orchidées, des relations que ces plantes entretiennent avec les insectes, a nourri au XIXe siècle les réflexions de Charles Darwin et lui a, en partie, permis d'établir son modèle théorique de l'évolution.
Majoritairement d'origine tropicale, ces plantes, à la beauté fascinante et à la conservation délicate, ont fait l'objet, de la part de riches amateurs, à l'époque de l'expension des empires coloniaux européens, d'un engouement particulier.

Les trois lignées évolutives des orchidées

D'un point de vue systématique, les orchidées comportent 3 lignées évolutives nettement différenciées qui peuvent être considérées par certains comme autant de familles distinctes:

  • Apostasiacées avec une vingtaine d'espèces en 3 genres originaires d'Asie du Sud-Est ou d'Australie qui présentent au niveau des fleurs des caractéristiques primitives (sépales et pétales semblables, pas de labelle différencié, 3 étamines fertiles et pollen pulvérulent) qui montrent leur proximité avec le modèle de fleur des liliacées dont dériveraient toutes les orchidées.
  • Cypripédiacées avec une centaine d'espèces en 4 genres dont les fleurs présentent cette fois un labelle en forme de sabot (c'est le cas du sabot de Vénus appartenant au seul genre européen de cette famille Cypripedium), deux étamines latérales fertiles et du pollen granuleux.
  • Orchidacées au sens strict avec plusieurs dizaines de milliers d'espèces dont les fleurs présentent:
    • un labelle différencié, pétale supérieur ayant subi une différenciation morphologique.
    • les parties sexuées soudées en une colonne appelée gynostème comprenant une seule étamine fertile avec les grains de pollen réunis en pollinies séparée des 2 stigmates fertiles par le rostellum,
    • un ovaire infère ayant, la plupart du temps, subi une torsion à 180 degrès, permettant au labelle de se trouver en position inférieure.

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